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隨著互聯網及科技發展一日千里,近年興起以虛擬貨幣例如比特幣(Bitcoin)進行交易,備受國際以至本港各界的關注。無論是炒賣或用以作交易貨幣的消息,媒體均有不少報道,消費者可能對這種虛擬貨幣未有全面認識;值得留意的是,虛擬貨幣並非真實貨幣,兌換、買賣或持有虛擬貨幣可能涉及相當高的風險。

法定貨幣和虛擬貨幣

法定貨幣是一種有效和合法的支付媒介,在法律上被視為可充分及有效地履行支付義務。根據現行《法定貨幣紙幣發行條例》及《硬幣條例》所發行的紙幣和硬幣均為香港的法定貨幣。法定貨幣的發行制度和準備金制度,亦有相關法律規定,例如香港的所有紙幣及硬幣都是由外匯基金持有的美元儲備提供十足支持。

至於虛擬貨幣,例如比特幣,並不屬於法定貨幣,一般用作進行私人或網上交易。如財政司司長於網誌所述,比特幣的價值没有實物或發行人支持,並沒有保證可以兌換成實體經濟的貨幣或商品。再者,比特幣的運作原理對大眾來說仍然屬於難以理解,而發明者亦從未露面,比特幣彷似一般的網上商品,這種虛擬貨幣的性質與法定貨幣實是大相逕庭。

金錢損失風險

因應比特幣的熱潮,不少比特幣的交易平台相繼出現。這些交易平台多屬私人創立及管理,並不受任何監管機構規管。如交易平台停業、倒閉,或被黑客入侵,消費者可能會面對損失金錢的風險。交易平台並不是銀行,假如交易平台停業,該交易平台亦不會爲存款提供保障。

當購買虛擬貨幣並儲存至電腦或智能電話內的數碼錢包(Digital wallet),消費者亦應注意其安全性。數碼錢包有一個公共鑰匙和私人鑰匙或密碼,如不慎遺失私人鑰匙或密碼,則可能會損失所持有的虛擬貨幣。此外,消費者亦應注意持有或使用虛擬貨幣或須應繳有關外國稅項,例如因買賣Bitcoin而獲利,可能會被視為應課稅收入或資產增值。

價值迅速改變

虛擬貨幣包括比特幣的價格波幅非常大,雖然有某些商戶接受比特幣支付他們提供的服務和商品,但現時仍屬少數情況。比特幣不是通行的貨幣,該商戶願意收取比特幣,可能是憧憬其升值能力,投機因素多於實質的經濟考慮和得益。由於這些虛擬貨幣並非法定貨幣,假如它的價值出現大幅下跌,商戶可能隨時停止收取。如果購買比特幣作支付用途,價格急劇升降將不能保證其貨幣價值的穩定性。

被用作犯罪活動

雖然虛擬貨幣的交易可能是公開的,但資料不包括買賣雙方身份,交易很大程度難以追查;因此,虛擬貨幣的網絡可能被利用作犯罪活動用途,包括洗黑錢或金字塔形式的欺詐性集資(例如Ponzi Scheme)等有關的交易。如這些交易平台被認為用作犯罪活動,執法機構可能因應需要隨時決定關閉平台,並禁止任何人接觸有關的任何資金。

認受性不確定

於國際社會上,比特幣的認受性亦受到質疑。除有個別政府發出對比特幣的風險警告,例如中國監管當局日前發布《關於防範比特幣風險的通知》,明確表明禁止中國金融機構以比特幣交易,並指其不能作為貨幣在市場上流通使用,令這類虛擬貨幣的流通性風險大大增加。

 

消費者在考慮買賣、投資、持有虛擬貨幣或比特幣或希望以這些虛擬貨幣進行交易時,必須加倍小心,未有全面瞭解其特性、運作原理及考慮風險前,並不適宜跟風投機。如有疑問,應先諮詢專業意見。

進一步了解香港政府對虛擬商品的相關風險警告。